Sanningen om Cheetah

Breaking News: Cheetah är död! kablade medierna ut i går.

Det är mellandagarna. Om det inte varit för stormsäsongen som inleddes på annandag jul, hade vi på radion haft svårt att fylla våra sändningar. Inrikes är det dött och också utrikesnyheterna lyser ganska långt med sin frånvaro. För oss journalister är det här en chans att klämma in en eller två udda nyheter i sändningarna. Även om vår journalistiska näsa ofta sätter stopp för icke-seriösa nyheter, älskar vi att ibland kunna klämma in lite så kallad ”human interest” i sändningarna. Något som inte har med paragrafer, skatter, partistöd, presidentval, krig och misär att göra. Och en nyhet om att Cheetah (eller Cheeta eller Cheta), världens mest älskade apa, har dött, är perfekt.

Så då nyheten kom i onsdags om att vår älskade Cheetah var död, kablades den ut i så gott som alla seriösa nyhetsmedier i världen. Som fotnot satte vi med en liten mening om att det finns folk som säger att det inte är säkert att just den här apan var den som spelade Cheetah.

Men redan i dag drar vi tillbaka nyheten, eftersom någon har gjort den research vi borde ha gjort. Men då till och med de stora nyhetsbyråerna i går gick ut med ”faktumet” om Cheetahs död, funderar vi inte desto mer på saken.

Familjen Tarzan samlad. Denna apa hette i själva verket Jiggs och dog 1938.

Så var gick det fel?

Jo, hela faderullan fick faktiskt sin början med en artikel i lokaltidningen Tampa Times, som hade intervjuat Debbie Cobb, chefen för djurhemmet Suncoast Primate Sanctuary i Palm Harbor, Florida. Enligt henne är det schimpansen Cheetah som dött. Cheetah, säger hon, spelade in sin första film, Tarzan and His Mate, tillsammans med legendariska liansvingaren och simmartjärnan Johnny Weissmuller år 1934. Cheetah, menar Cobb, kom till djurhemmet på 60-talet, då Weissmuller själv donerade honom då han sålde sina ägor. Sedan dess har Cheetah bott på Suncoast. Han var vid sin död 80 år gammal.

Men här borde varningsklockorna ringa. Det allra mest uppenbara felet är åldern. Det finns inget sånt som en 80 år gammal schimpans. De flesta schimpanser blir inte äldre än 45, ens då de tas väl hand om. En djurpark uppges ha en schimpans som tros vara 73. Sammanträffandet att världens mest kända schimpans också skulle vara världens äldsta är lite för bra för att det ska vara sant. Vidare nyheten om att Cobb inte kan ge några som helst bevis på att Cheetah verkligen är Cheetah, eller att djurhemmet ens fått honom av Weissmuller, borde få de flesta journalister att rynka på ögonbrynen. Men hej, det är en kul grej, don’t ruin it with facts.

Bättre journalister än jag har sedan börjat gräva närmare i frågan. Det finns tre stora problem med den senaste Cheetah-teorin; för det första är det den verkliga historien om apan som spelade Cheetah i Johnny Weissmullers filmer. För det andra är det frågan om Weissmuller ens ägde en schimpans, och det tredje problemet är just den här apans historia.

Dan Westfalls apa "Cheetah", som Rosen avslöjade som en bluff.

Vi börjar med Tarzan. Problemet, och delvis orsaken till att det finns så mycket osäkerhet kring Cheetah, är det finns runt tio olika schimpanser som spelat Cheetah, och flera av dem spelade med Weissmuller. Den apa som man med säkerhet vet att spelade Cheetah i de två första, mest framgångsrika Tarzan-filmerna Tarzan the Ape Man (1932) och Tarzan and His Mate (1934) hette Jiggs och dog 1938. Sedan vet man faktiskt inte så mycket mer. Det finns folk som säger sig känna till apor vid namn Jiggs 2,3 och 4, som skulle ha spelat i andra Tarzan-filmer, men de här rapporterna är mycket suddiga. Till exempel The Guardian-journalisten Andrew Woods skrev i en kolumn om Jiggs Jr, som han menade att är den verkliga Cheetah. Artikeln har uppdaterats sedan jag först läste den. Woods var tidigare tydligen inte medveten om författaren R.D. Rosens långa artikel om denna apa, som länge antogs vara den riktiga Cheetah. Artikeln visar att denna apa är en fullständig bluff (den apan lever ännu, men det är fastslaget att den föddes först på 60-talet). Rosen verkar också vara den enda som besitter nån riktig information om Cheetah, eftersom han var anställd att skriva en biografi om den Cheetah som Dan Westfall i många år påstod var the real thing. Till och med han slår ut med händerna då det gäller andra schimpanser än Jiggs. De som spelade i 30-talsfilmerna var ofta lånade från zoologiska parker, och man kan anta att de senare återbördades dit.

Miami New Times rapporterar vidare att det inte finns några uppgifter om att Johnny Weissmuller någonsin skulle ha ägt en schimpans, än mindre donerat en till ett djurhem i Florida. Däremot var han inblandad i en nöjespark i Florida, som hette Tarzan’s Jungleland, och där fanns det verkligen åtminstone en schimpans. Det låter relativt troligt att Debbie Cobb och hennes kolleger kunde ha fått apan därifrån då parken stängde år 1973. Att det skulle ha varit just den apa som spelade Cheetah som bodde i nöjesparken är däremot rätt osannolikt.

Så det tredje problemet, det vill säga Debbie Cobbs apas historia. För det första öppnade inte Suncoast före 1971, så Cobbs farföräldrar kan knappast ha fått apan av Weissmuller på 60-talet. Det var i början inte heller mer än ett privathem som tog emot övergivna djur och att Weissmuller skulle ha gett sin älskade Cheetah till en liten privatgård i Florida känns inte helt trovärdigt. Gården stängdes dessutom 1999 på grund av misskötsel av djur och fick inte öppna förrän 2008 (även om djuren fanns kvar).

Debbie Cobb och "Cheetah".

Vidare omnämns inte apan i fråga före 2001. År 2002 säger Cobb i en artikel i St Petersburg Times att apan inte alls kom från Weissmuller, utan från ett laboratorium dit den sattes efter filmerna. Vidare, i en artikel i Roadside America från 90-talet säger personalen att gårdens äldsta schimpans är Johnny, 53 år gammal. Om denna Johnny är samma som Cheetah, borde han på 90-talet ha varit minst 59 år gammal.

Woods skriver i sin artikel att han ringt till djurgården i fråga – och att de nu skulle ha reviderat sitt uttalande. Nu säger man att det inte alls är Cheetah, utan en apa som heter Org, och som skulle ha varit med i filmer mellan 1932 och 1934, dock inte i Tarzanfilmerna. Låter väldigt mycket som en dålig räddningsfras. Och varför har de då i 10 års tid påstått att det är Cheetah? Stackars Dan Westfall, som år 2008 avslöjades av Rosen verkar själv ha varit övertygad om att hans apa verkligen var Cheetah. Men i Debbie Cobbs fall pekar det mesta på att hon helt enkelt bara hittat på en bra historia för att göra PR för sin djurgård.

Advertisements

Leave a comment

Filed under In the News, Out there, Ponderings

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s